El tomate, cuyo genoma acaba de ser decodificados, resulta ser un buen dotado vegetal, que posee 31,760 genes. Este rico legado, posiblemente un reflejo del porque sobrevivió al catástrofe que acabó con los dinosaurios. Tiene como 7.000 genes más que una persona, y presenta un complejo rompecabezas para los científicos que esperan conocer aún más sus secretos.

Un consorcio de genetistas de plantas procedentes de 14 países ha pasado nueve años decodificar el genoma del tomate con la esperanza de criar mejores ejemplares. Los científicos secuenciaron los genomas de ambas Heinz 1706, una variedad

utilizada para hacer la salsa de tomate y el tomate pariente silvestre más cercano,  el Solanum pimpinellifolium, que vive en las tierras altas de Perú, donde los antepasados ​​del tomate se originaron. Sus resultados fueron publicados en línea el miércoles en la revista Nature.

El tomate, a pesar de ser una fruta para los botánicos, se le ha decretado un vegetal por el Tribunal Supremo de Estados Unidos. El veredicto no es tan poco razonable teniendo en cuenta que el tomate tiene un pariente cercano que es un vegetal, es decir, la papa. Los genomas de las dos plantas tienen el 92 por ciento de su ADN en común, dijeron los investigadores. La principal diferencia es que la papa se cree que tiene un puñado de genes que dirigen la energía de la planta lejos de la producción de frutas y en la generación de los tubérculos. Pero aún con los genomas de las dos plantas por descifrar, los genes no han sido identificados, dijo Daniel Zamir, un genetista de plantas en la Universidad Hebrea en Jerusalén y uno de los dos autores principales del informe.

El genoma del tomate es a la vez de su interés intrínseco y una clave para entender la familia más versátil de plantas a las que pertenece. Además de la papa, la familia de las solanáceas, como se sabe, incluye la planta del tabaco, el pimiento, la berenjena y la belladona.

Que el tomate y la papacontienen tantos genes no significa que ellos son más sofisticados que la gente, pero que han elegido una estratagema diferente para la gestión de sus células de asuntos. Los seres humanos hacen un uso intensivo de una técnica llamada empalme alternativo, que permite que los componentes de cada gen para ser montados en muchas formas diferentes, de modo que un gen puedan producir muchos productos.

La familia de las solanáceas, por el contrario, ha desarrollado su complejidad genética a través de ganar más genes. Cerca de 70 millones de años, algún percance suerte en el proceso de división celular llevó a la triplicación del genoma de Solanum. Las dos copias de cada gen de repuesto eran libres de cambiar a través de mutaciones. Muchos fueron inútiles, pero otros desarrollaron nuevas funciones útiles.

El equipo de genoma del tomate ha sido capaz de visualizar el resultado de esta triplicación mediante la comparación del genoma del tomate con el de la vid, un pariente lejano del que se separó hace unos 100 millones de años, mucho antes del evento triplicado. Algunos de los genes de la uva tienen una contraparte única en el genoma del tomate, algunos tienen dos homólogos y algunos tienen tres.

Por lo general, la triplicación de un genoma sería una desventaja considerable, cargando una planta con tres veces más ADN que necesita. Sin embargo, este evento ocurrió en la época de la catástrofe en que perecieron los dinosaurios, y la versatilidad genético adicional puede haber sido un salvavidas. “Es fácil pensar que en ese período, con una gran actividad volcánica y la poca luz solar, el depósito de una gran cantidad de genes adicionales serían de utilidad para una planta”, dijo Jim Giovannoni, un genetista de plantas del Instituto Boyce en Nueva York.

Los criadores de plantas han tenido más éxito en los tomates de cría con características de interés para los productores, como la vida útil larga, que con los rasgos que son importantes para los consumidores, como el sabor y la calidad, dijo el doctor Giovannoni. La secuencia del genoma del tomate puede ayudar a restablecer el equilibrio, ya que los criadores de plantas pueden ahora confiar en el ADN, así como en los rasgos físicos que rigen sus programas de mejoramiento, dijo Giovannoni.


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