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COLUMBUS, Ohio – En 1991, en el aire fino y cristalino de los Andes peruanos, Lonnie G. Thompson, vio que la más grande capa de hielo tropical del mundo comenzaba a derretirse. Fue en ese momento que se dio cuenta de que la obra de su vida se había convertido de repente en una carrera contra el tiempo.
El descubrimiento significaba que otras capas de hielo probablemente se derritantambién, y los cuentos del clima del pasado que contenían dentro podrían desaparecer antes de que los científicos tuvieran la oportunidad de aprender de ellos.
Impulsado por un nuevo sentido de urgencia durante los siguientes 20 años, consiguió una cadena de logros con pocos paralelos en la ciencia moderna. Lideró equipos a algunos de los más altos confines, los más remotos de la tierra para recuperar muestras de hielo en peligro de extinción.

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Después en Octubre, la carrera contra el reloj se convirtió en algo más personal.
El Dr. Thompson despertó en una habitación del hospital de Colón. Un sueño extraño, miró hacia abajo Y vio “Los cables salían de mi pecho”, dijo. Maquinaria se había implantado para mantenerlo con vida. Los médicos le dijeron, sólo un trasplante de corazón podría devolverle la salud completa.
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El Dr. Thompson, de 64 años, es uno de los más destacados de su generación de científicos que, en las últimas décadas del siglo 20, esencialmente, descubrieron el problema del calentamiento global. Ahora esos científicos están comenzando a envejecer fuera de sus proyectos. Muchos de ellos dicen lidiar con la pregunta de que tanto seguir empujándose a sí mismos. ¿Podría un descubrimiento más o una expedición más ayudar a cambiar el rumbo de la conciencia pública?
Algunos han continuado trabajando en sus 70s y 80s. Stephen H. Schneider, de la Universidad de Stanford, luchó contra una rara forma de cáncer hace varios años, sólo para morir de un coágulo de sangre en 2010, después de hablar en Europa sobre el cambio climático. Tenía 65 años.
De este grupo pionero, pocos eran más resistentes que el Dr. Thompson, quien ha enseñado Geología (Earth Sciences) en la Universidad Estatal de Ohio desde 1970. A pesar de que normalmente viaja un máximo de dos meses al año a acampar en condiciones peligrosas encima de las montañas, en busca de más datos.
Dr. Thompson
Llevando hasta seis toneladas de equipos a Sudamérica, África, Asia y Europa. El y su pequeño equipo se apresuran para recuperar largos cilindros de hielo de los glaciares que se habían acumulado durante miles de años. Las capas de los cilindros contenían polvo, cenizas volcánicas, las variaciones sutiles en la química del agua, incluso de los insectos congelados, todo un historial de los cambios climáticos y geológicos que podrían ser recuperados, conservados e interpretados como una serie de anillos de los árboles.
El Dr. Thompson se convirtió en uno de los primeros científicos en presenciar y grabar el descongelamiento de un amplio hielo terrestre. Y los rasgos del hielo demostrado que este cambio repentino, no tenía paralelo, al menos no en los últimos miles de años.
Para algunos científicos del clima, el registro de hielo de Thompson se convirtió en la pieza más convincente que evidencia de que el calentamiento del planeta rápido de ahora es el resultado de un aumento de los gases efecto invernadero causados por la actividad humana.
“Su evidencia rechaza la idea de que se trata de una especie de ciclo de 300 o 500 años, que es lo que los escépticos e incrédulos quieren creer. “
Los colegas dicen que el Dr. Thompson descuidó su propia salud en la búsqueda de su ciencia. Ahora, en gran medida confinado a su oficina y el hogar en Columbus.
“Yo no se lo deseo a nadie, pero no todo es malo”, dijo. “En realidad te obliga a sentarse y pensar qué es lo que estamos haciendo y por qué lo estás haciendo, y cómo se está utilizando su tiempo.”
Criado en una granja cerca de Gassaway, Virginia Occidental, Lonnie Gene Thompson llegó al estado de Ohio con la idea de llegar a ser un geólogo de carbón, pero el hielo pronto lo sedujo.
Como estudiante de posgrado estudiando para su doctorado en geología, se puso a trabajar en el análisis de polvo en los núcleos de hielo extraídos de la Antártida, y aprendió como características físicas y químicas podrían ser utilizados para deducir el clima del pasado.
Se había casado recientemente un compañero de estudios, Ellen Mosley, quien se vio envuelta en el trabajo de campo la Antártida y se convirtió en uno de los principales investigadores del Estado de Ohio en su propio derecho. Colaborando con John Mercer, un científico de la tierra en la universidad conocida por sus estudios sobre la geología de los glaciares en América Latina, Lonnie Thompson, se ha elaborado en hielo tropical.

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